Que es el pH y cómo medirlo

Todos sabemos que para lograr una cosecha decente, es conveniente medir el pH del agua de riego, y así poder sacar todo el potencial que tienen nuestras plantas, pero…¿sabemos exactamente qué es? En este post vamos a explicaros qué es el pH, como medirlo, y qué influencia tiene en el desarrollo de nuestra planta favorita, la marihuana.

Como medir el pH del agua

ácido corrector pHExisten dos maneras de medir el pH en el agua de riego. La primera de ellas, más sencilla pero imprecisa es con un test de pH por gotas. Éste kit de medición consta de un recipiente de escaso volumen, un líquido indicador y una escala de colores. Basta con añadir unos 5 mL del agua a medir en el recipiente, y añadir un par de gotas de líquido indicador. Una vez mezclada con el líquido indicador, el agua adquiere un determinado color según el grado de acidez. Basta comparar el color del agua con la tabla para averiguar el valor aproximado de pH.

Este valor es aproximado, pero nos puede ayudar a mantener un buen rango de acidez en nuestra agua de riego. Para las plantas como la marihuana, el valor óptimo de pH se sitúa en torno a 6 (algo menos para cultivo hidropónico), por lo que el color resultante debería ser amarillo. La medición siempre se realiza una vez mezclada el agua con los fertilizantes. En caso de usar productos orgánicos, no será posible usar el test de pH en gotas, ya que la turbieza del agua impedirá observar bien el color. En tal caso la solución es adquirir un medidor electrónico.

Estos medidores de pH son mucho más precisos que los test con gotas, siempre que estén bien calibrados, claro. Su funcionamiento se basa en una pequeña célula electro-química en el extremo del medidor. Esta célula devuelve un determinado potencial según la acidez del agua, que el medidor interpreta como valor de pH o potencial hidrógeno.

La lectura del medidor será correcta siempre que esté haya sido bien calibrado. La mayoría de medidores se calibran con soluciones patrón o buffers. estos líquidos tienen un valor de pH previamente conocido, con el que el aparato puede construir una escala interna con la comparar el valor del agua de riego. Los líquidos patrón más habituales, y que puedes encontrar en nuestra tienda, son el buffer pH 4 y  buffer pH 7.

medidor-ph-ECEn cuanto a medidores, existen varias marcas y modelos que puedes encontrar en el catálogo de Cactus Martorell: Hanna, Milwaukee o Bluelab. Estas marcas nos ofrecen dos tipos de medidores: monitores de medición continua, y medidores de bolsillo. Los monitores de pH son habituales en el cultivos con depósito de riego. Algunos modelos, como el Bluelab Guardian, son capaces de medir también la EC y la temperatura del agua con gran precisión y con unas pocas calibraciones al cabo del año.

En próximos posts explicaremos que es la EC o electroconductividad, pero de momento vamos a seguir con el tema que aquí nos incumbe, que es el pH. Ya hemos visto cuales son las distintas opciones a la hora de medirlo, pero para los más interesados, vamos a explicar de donde surge esta escala de medición y cual es su razón de ser, desde un punto de vista químico.

pH: Acidez o alcalinidad

Una disolución se define como ácida o alcalina en función de su pH. Cuando el pH es exactamente 7, se considera neutra. Este es el caso del agua destilada, aunque cuando entra en contacto con el dióxido de carbono de la atmosfera su valor es ligeramente inferior, pero el ejemplo es válido.

Por debajo de ph 7, se considera que la mezcla es ácida. Algunos ejemplos de líquidos ácidos pueden ser el vinagre, los refrescos, la cerveza, la leche de vaca…

Por encima de pH 7, la sustancia se considera alcalina. Como ejemplo de productos alcalinos tenemos el amoniaco, o la sosa cáustica, altamente alcalina. También se conocen como bases, por tanto, una disolución alcalina es lo mismo que una base.

Principios químicos: que es el pH

Quizás algunos de vosotros hayáis estudiado algo de química en el instituto, pero seguramente ya no os acordéis del pH. Recordad que esta es la abreviación de potencial de hidrógeno, el primer elemento de la tabla periódica, compuesto por un solo proton en el núcleo y un electrón orbitándolo.

como medir el ph

El hidrógeno (de simbolo químico H) forma parte del agua (H2O), la molécula más abundante en plantas y animales. El agua está formada por dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno,  y este último atrae con mucha fuerza a los electrones.

Como resultado, la molécula de agua actúa como un dipolo, con un lado cargado positivamente y otro negativamente. Este fenómeno hace que el agua se organice mediante un enlace llamado puente de hidrógeno, que le confiere algunas propiedades físicas.

Cuando el agua no se mezcla con ninguna otra sustancia, estas cargas están igualadas, dando lugar a un equilibrio químico. Podemos representar estas cargas como H+ y OH, para el polo positivo y negativo respectivamente.

En condiciones normales la cantidad de ambas cargas en el agua es de 0.0000001 mol por litro. El mol es una medida referente a la cantidad en átomos de cualquier sustancia. Para no tener que escribir muchos ceros, se usa la unidad de medida mol, que equivale a este número de átomos:

1 mol = 6.02 x 1023 átomos = 602000000000000000000000 átomos

Evidentemente los químicos trabajan con la unidad mol en vez de con átomos, para simplificar la escritura en sus ocasiones, pero volvamos al tema…

A la hora de trabajar con cantidades de iones tan pequeñas, con muchos decimales, y para no tener que escribir tantos ceros, el químico danés Sorensen se inventó la escala del pH, cuya formula es:

pH = – log [H+ ] y su significado es…

Logaritmo decimal de la concentración de iones hidronio en moles por litro, y cambiada de signo…menudo barullo!

Esta función logarítmica se puede calcular con la tecla LOG de las calculadoras, y si hacéis la prueba con el número que hemos dado antes, vereis como os da 7:

– log [0.0000001] = 7

que es el ph

En cuanto el agua se mezcla con más sustancias el equilibrio de cargas positivas y negativas se rompe, dando lugar a disoluciones ácidas y alcalinas.  Las cargas se ven descompensadas y el equilibrio químico se decanta hacia un lado u otro, si predominan las cargas positivas la disolución es ácida.

El pH nos indica cuantas moléculas de agua hay cargadas positivamente, pero también las negativas, puesto que la suma de ambas es siempre constante. De esta forma, cuando el agua está cargada negativamente, la disolución se ha vuelto alcalina a base de perder cargas negativas.

Esperemos que con esta explicación haya quedado explicado que es el pH y el origen químico de esta escala de medición ¡Gracias por vuestra paciencia!